11-10-21 20:00

Friends in Business breidt uit met regio-edities Dordrecht, Breda, Tilburg, Eindhoven en Gouda

Friends in Business zet een unieke stap in zijn 34-jarige historie. Het van oorsprong Rotterdamse ondernemersplatform wordt een landelijk opererend ondernemersplatform. De ambitie: over vijf jaar actief zijn in twintig regio’s door het hele land.

Commercieel directeur Jan Dirk Stouten weet het nog goed. Op maandag 24 februari 2020 stond hij met zijn kinderen tussen de hossende mensen bij de carnavalsoptocht in Breda. Die ochtend was hij bij het Kasteel van Breda op de foto gegaan voor de eerste editie van Friends in Business die niet in Rotterdam verscheen, maar speciaal werd gemaakt voor de regio Breda. Met artikelen die betrekking hebben op díe regio én een selectie van relevante verhalen uit de Rotterdamse editie. 

Coronacrisis
Na de foto bleef Stouten hangen in de stad. Sfeer proeven, feeling krijgen met de mentaliteit en cultuur. Dat kon weleens van pas komen in de periode daarna. Een paar weken later verscheen de Bredase Friends in Business, maar tegelijkertijd verscheen het coronavirus in Nederland. ‘En vanaf toen was het natuurlijk volkomen ongepast om acquisitie te gaan doen’, zegt Stouten. ‘Bedrijven waren bezig met crisismanagement en met overleven.’

Brandende ambitie
De plannen voor Breda gingen dus even de ijskast in. De twee volgende edities verschenen weer alleen in Rotterdam. Maar de ambitie om uit te breiden bleef onverminderd branden bij de directie van Friends in Business, die verder bestaat uit mediaondernemer Jan Smit. Terwijl Nederland in lockdown zat, werd achter de schermen de potentie van edities in verschillende regio’s in kaart gebracht.

Dikke rapporten
Stouten: ‘Aan dat marktonderzoek hebben we honderden uren besteed. We hebben in kaart gebracht hoeveel bedrijven van welke omvang elke regio heeft. Maar ook welke andere business-to-business-platforms er zijn en wat zij precies doen. Ik overdrijf niet: er liggen rapporten van honderden pagina’s dik, waarbij zaken tot ver achter de komma zijn doorgerekend en gecheckt met experts op allerlei gebieden. Met dank aan Jan Smit, de strategisch inspirator achter het marktonderzoek, komen we goed beslagen ten ijs.’

Elk nadeel heeft zijn voordeel
‘Dat is een van de weinige voordelen geweest van corona. De tijd om dit zó voor te voorbereiden, hadden we in een normaal jaar niet gehad. Ik zeg je eerlijk: ik moest aanvankelijk wennen aan dit idee, dat we bedachten met de mensen achter Friends in Business. Zijn we daar niet te klein voor, zijn we niet te ambitieus? Maar inmiddels geloof ik volop in dit plan. We willen heel Nederland veroveren.’

Tijdige transformatie
Dat geloof wordt gesterkt door de ontwikkeling die Friends in Business de afgelopen jaren doormaakte. ‘Veel businessbladen in onze regio zijn weggevallen, maar wij hebben op tijd de transformatie ingezet’, zegt Stouten, die in december 2015 zijn entree maakte, toen nog als hoofdredacteur. ‘Friends in Business is 34 jaar geleden begonnen als blad voor havenbedrijven. Inmiddels hebben we Friends uit alle branches en is het verspreidingsgebied de hele regio Groot-Rotterdam.’

‘Het magazine is lang het enige communicatiemiddel geweest, waarbij ik graag wil zeggen dat het ontzettend knap is om dat zo lang in stand te houden. De afgelopen jaren hebben we ons ontwikkeld tot hét zakelijke crossmediale communicatieplatform van Rotterdam, met naast het magazine een groot online bereik en kwalitatief goede, grote en kleinschalige events.’

Veel businessbladen in onze regio zijn weggevallen, maar wij hebben op tijd de transformatie ingezet”

– Jan Dirk Stouten

Meer steden, meer exposure
‘Dat concept staat als een huis. We zijn ervan overtuigd dat het overal in Nederland kan aanslaan. Daarom zetten we deze stap: we willen graag nog meer mooie bedrijven helpen om meer exposure te krijgen. Met een communicatiebudget van twee- of drieduizend euro kom je als bedrijf alleen niet ver. Maar als heel veel ondernemingen dat bedrag in een grote pot stoppen, kun je wél impactvolle exposure creëren op een groot platform. De vakken marketing, communicatie en journalistiek kruipen steeds meer tegen elkaar aan. Wij verstaan dat nieuwe, crossmediale vak. In hoe meer steden we actief zijn, hoe groter de impact.’

Van der Gijp, Perridon en Rotmans
De realiteit is dat het najaarsnummer in oktober 2021 in zes regio’s verschijnt: Dordrecht, Breda, Tilburg, Eindhoven, Gouda en natuurlijk ook nog steeds Rotterdam. In alle edities staan, naast generieke content die in alle edities wordt geplaatst, juist specifieke verhalen met bedrijven uit de betreffende regio.

Stouten: ‘In de recente historie hebben we een aantal coverstories gemaakt, die zonder moeite ook landelijk hadden gekund. Denk aan René van der Gijp en aan Michel Perridon, die in het programma Dragon’s Den op nationale televisie is. De coverstory van dit nummer, met professor Jan Rotmans, past ook in dat diverse rijtje. Zo kunnen we dankzij ons netwerk nog veel meer content maken die voor heel Nederland interessant is. Daarnaast kunnen bedrijven hun artikelen en advertenties laten doorplaatsen in andere regio-edities, om ook daar extra exposure te krijgen.’

Verschillende werelden
‘Ik denk vaak aan een interview dat ik had met Eveline Steenbergen, directeur van het World Trade Center in Rotterdam én dat in Den Haag. Zij zei: “Het ligt maar 20 kilometer uit elkaar, maar het zijn twee heel andere werelden.” Dat geldt eigenlijk voor elke stad. Kijk naar Dordrecht. Dat ligt toch onder de rook van Rotterdam, maar qua mentaliteit is het daar al weer heel anders.’

Flow en perspectief
Stouten is ervan overtuigd dat Friends in Business bedrijven in andere regio’s kan verleiden. ‘Er zit echt weer beweging in de markt, merk ik. Onze enige Amsterdamse Friend Annexum, dat dus als Amsterdams bedrijf netwerkt in Rotterdam, is nog steeds bij ons. En zo zijn er nog veel meer bedrijven die verlengen of zich als nieuwe Friend aansluiten.’

‘Onze landelijke ambitie speelt daarbij een belangrijke rol. Bedrijven vinden dat interessant. Natuurlijk zijn er afgelopen jaar ook partijen afgehaakt, zeker in de eventbranche en horeca. Maar ook zij hebben toegezegd weer mee te gaan doen zodra het financieel weer mogelijk is. Er is weer perspectief. En je moet als bedrijf toch ook van je laten horen, richting klanten en de markt.’

Echte verhalen over echte mensen
In de manier van communiceren onderscheidt Friends in Business zich van andere business-to-business-platforms, vindt Stouten. ‘Tijdens onze eerste redactievergadering in december 2015 hebben de huidige hoofdredacteur Frank Vijg en ik gezegd: we maken meer échte verhalen over échte mensen, we kijken dóór de emoties van de ondernemers naar hun business. Iedereen weet dat we niet onafhankelijk zijn, maar we blijven altijd geloofwaardig, door de vragen te stellen die we moeten stellen.

De meeste business-magazines bestaan uit advertenties of advertorials die niemand leest. Maar wij gaan voor hét verhaal. Ook over de dalen, de onzekerheden en de dingen die niet gelijk lukken. Zoals in deze editie Nico van der Ham die noodgedwongen zijn eigen opvolger weer tijdelijk waarneemt. Dragan Culic die vertelt hoe zijn hartverscheurende levensverhaal nu het karakter van zijn bedrijf bepaalt. Maar ook in het verhaal met professor Rotmans zitten elementen die hij nooit eerder in het openbaar deelde. Dat soort verhalen, waarin mensen zich durven blootgeven, worden gelezen. Bovendien, als je zo’n verhaal hebt verteld als ondernemer, komt commercieel nieuws dat je via ons online kanaal verspreidt geloofwaardiger over.’

Vol Ahoy
Stouten ontkomt er niet aan om ook zichzelf bloot te geven. Wat is zijn droom met Friends in Business? Even denkt hij na, maar dan zegt hij resoluut: ‘Ik geloof dat we op een landelijk medium Friends in Business TV kunnen gaan maken. Zoiets als Businessclass van Harry Mens, maar dan anders.’

Dan valt hij nog even stil. ‘Nu ik erover nadenk, is dat eigenlijk meer een reële ambitie dan een droom. Een droom is om een grote bladpresentatie te houden in Ahoy of Ziggo Dome. Dat zou toch fantastisch zijn?’

Meer nieuws