22-03-16

Vanuit een droom én bittere noodzaak

Ze lacht een gulle lach die haar gezicht laat stralen. ‘Tuurlijk was het knokken geblazen. Vooral in het begin toen we alles nog moesten opzetten.’ Annemieke Casteelen vertelt over haar bedrijf, dat voelt als haar kind. Over de weg naar succes en de valkuilen. Over doorgaan waar anderen stoppen en de kracht van ROMAR, dat gedreven wordt door passie.

­‘Het is keihard werken en continu blijven ontwikkelen. Schakelen met de markt. We hebben een prachtig bedrijf neergezet met een concept van de toekomst. Ledverlichting is meer dan duurzaam, het biedt ongekende mogelijkheden in combinatie met geur, sfeer en beleving. In feite zetten wij zintuigen om in technische mogelijkheden. Geloof mij: we staan nog maar aan het begin van wat er mogelijk is.’

ROMAR Led’s Design Experience, gevestigd in Barendrecht, bestaat intussen bijna tien jaar en heeft bijzondere projecten gedaan over de hele wereld. Van reuzenraden in Hongkong en Chicago tot geur- en sfeerbeleving in Koninklijke Schouwburg, horeca en retail.

Droom

ROMAR is een familiebedrijf dat opgericht is vanuit een droom én uit bittere noodzaak. Vóór de oprichting van ROMAR zag het leven van Annemieke er totaal anders uit. ‘Ik was lerares, werkte met plezier, maar miste de voldoening waar ik zo driftig naar op zoek was. En toen werd ik ziek. Zó ziek dat ik compleet uitgeschakeld was en overgeleverd aan de medische molen.’ Er volgde een periode van onzekerheid en machteloosheid. “Je wereld staat als het ware op zijn kop. Het was moeilijk geen controle meer te hebben over je eigen leven.’

Licht

Heel bizar vond Annemieke de kille en klinische omgeving waarin ze in één klap belandde. ‘Totale overgave ging gepaard met ongeloof. Juist toen had ik behoefte aan warmte en een sfeervolle omgeving. Liggend in het ziekenhuisbed verbaasde ik me over het gebrek aan controle. Over zoiets simpels als een knopje voor de felheid van de verlichting. Hoe fijn zou het zijn het licht te kunnen dimmen en de sfeer aan te kunnen passen aan mijn stemming. Zacht en warm licht, in plaats van de kille en harde wereld waarin ik me ineens bevond.’

Ze nam zich voor hier ooit iets mee te doen. ‘Ik kende de mogelijkheden van ledverlichting door mijn zoon Roger. Hij werkte in de entertainmentbranche en kon prachtige dingen met licht.’ Die passie was in zijn vroege jeugd ontstaan. ‘Roger had als kind al iets met lichtjes. Je kon hem niet gelukkiger krijgen dan naast een mooi verlichte kerstboom, dan straalde hij helemaal.’ Waar andere kinderen naar de kermis gingen voor de attracties ging het Roger om de lichtjes. ‘We noemden hem lampie.’

Bittere noodzaak

Toen man Gert-Jan wegens een reorganisatie thuis kwam zonder werk, werd het bittere noodzaak een plan voor de toekomst te maken. ‘Er moest geld verdiend worden. Het idee dat in het ziekenhuis was ontstaan kwam weer naar boven.’ Letterlijk aan de keukentafel werden de koppen bij elkaar gestoken. ‘Alle puzzelstukjes vielen in elkaar, we waren allemaal klaar voor een nieuwe uitdaging. Mijn man is engineer. Zoon Roger was werkzaam in de wereld van entertainment. Zoon Marvin deed de opleiding tot theatertechnicus. ROMAR, gevormd door de eerste letters van beide namen, was ontstaan. Het was tijd om de regie in eigen hand te nemen en onze passie te volgen. We gingen er vol voor.’

Startkapitaal

Er was startkapitaal nodig. Het commerciële bloed van Annemieke ging harder stromen. In het verleden had ze zich beziggehouden met Herbalife, Avon en Oriflame. ‘Zette ik een tuinstoel in mijn woonkamer, compleet met slaapzak. Gaf ik gelijk een totale gezichtsbehandeling. Bizar natuurlijk, maar wel geweldig voor de omzet.’ Nu ging ze aan de slag voor hun gezamenlijk doel.

‘De jongens werkten in de weekenden al in de entertainmentbranche, waar ze licht en geluid regelden. Ik ging bellen en legde connecties met de juiste partijen. Kreeg ze gedetacheerd bij landelijke theaterproducties. En niet alleen mijn eigen jongens maar ook hun vrienden en uiteindelijk bijna de hele klas.’ Lachend: ‘Het was vooral een kwestie van verbinden. Het feit dat ik een mensenmens ben hielp daarbij enorm. Ook nu nog vind ik het contact met klanten en wat voor elkaar kunnen betekenen het leukste dat er is.’

Eerste opdracht

Met de inrichting van restaurant Ono in Rotterdam had ROMAR zijn eerste opdracht binnen. ‘Een geweldige klus waarvoor we alles uit de kast haalden. Dozen die tot het plafond opgestapeld stonden in mijn woonkamer. Maar we waren van start.’

Na die eerste opdracht volgden er meer. De vraag naar maatwerk is groot en beleving blijkt een gat in de markt. ‘Onze kracht zit in het totale concept dat we kunnen leveren. Eigenlijk kunnen we alles maken wat de klant wenst op gebied van licht, geur en beleving.’

Failliet

‘In 2012 stonden we op het randje van faillissement. We werkten ons drie slagen in de rondte met het hele team maar het was niet te houden. Dat kwam doordat de investeerdersgroep failliet ging, hier konden wij niets aan doen.’

Puur door openheid van zaken te geven werd de opdracht voor het bouwen van een reuzenrad in Azerbeidzjan aan ROMAR gegund. ‘De opdrachtgever was blij dat we hen in vertrouwen namen. Die oprechtheid gaf net het beetje extra vertrouwen. Dachten we eerst nog failliet te gaan, sloten we vervolgens twee maanden later het jaar af met twee ton winst. Hard werken loont, doorgaan als iedereen stopt ook.’

Hoogtepunt

De titel Zakenvrouw BAR 2015 (van Barendrecht, Albrandswaard en Ridderkerk) was een complete verrassing voor Annemieke en een absoluut hoogtepunt. ‘Ik ben opgevoed met het idee “doe maar gewoon, dan doe je al gek genoeg”. De oprichting van ROMAR in 2007 was een absolute sprong in het diepe, maar we hebben het gered. Inmiddels werken we met een enthousiast team van veertien gedreven mensen. Die titel is als een kroon op ons werk en heeft zakelijk deuren geopend.’

Haar valkuil is in één woord te vangen: loslaten. ‘Dat vind ik nog lastig. Ik vind alles leuk en wil overal bij betrokken worden.’ Met de laatste ontwikkelingen, waarbij samenwerking met andere partijen in een ver gevorderd stadium is, zal ROMAR een vlucht gaan nemen. ‘Ik ben bijzonder trots op ons team en de prestaties die we iedere dag leveren. We zijn echt met zijn vieren gestart, wat uniek is. Niks gespreid bedje voor mijn jongens. Ieder van ons heeft zijn eigen talent en discipline.’ Ze lacht bescheiden: ‘Mijn nieuwe uitdaging is balans vinden.’

TEKST: SUSAN KARELSE
FOTOGRAFIE: JEFFREY DE REGT EN ROMAR

Meer nieuws